Cette étrange exoplanète découverte par la NASA est « plus chaude que chaude ! »

Cette étrange exoplanète découverte par la NASA est « plus chaude que chaude ! »

Le 1erAoût 2019, la NASA a annoncé l’existence d’une exoplanète -planète orbitant autour d’une étoile autre que le soleil- aux conditions extrêmes baptisée WASP-121b et qui se trouve à 900 années lumières de la planète terre ; dite plus chaude que chaude, cette curieuse exoplanète à la forme particulière assimilée à celle d’un ballon de rugby laisse échapper des métaux lourds de son atmosphère.

La nouvelle exoplanète WASP-121b

L’exoplanète « orbite si dangereusement près de son étoile que sa haute atmosphère atteint une température de 4 600 degrés Fahrenheit », soit plus de 2 500 degrés Celsius, déclare la NaSA. Cette température est extrêmement importante: l’agence spatiale note qu’elle est 10 fois supérieure à celle de toutes les autres atmosphères planétaires connues à ce jour. La NASA compare cette exoplanète à Jupiter, la plus vieille des planètes de notre système solaire.

« Normalement, les planètes chaudes de la taille de Jupiter sont encore suffisamment froides à l’intérieur pour condenser des éléments plus lourds comme le magnésium et le fer en nuages », indique l’agence spatiale. Néanmoins, du fer et du magnésium ont bien été détectés en train de sortir de l’atmosphère de WASP-121b. Auparavant, ces métaux qualifiés de lourds n’avaient été observés que dans la basse atmosphère des planètes chaudes semblables à Jupiter.

Émettant une lumière à rayons ultraviolets plus chaude et plus brillante que celle de notre soleil, l’étoile autour de laquelle orbite la planète serait responsable de la très haute température y régnant laissant ainsi les métaux lourds s’échapper de l’atmosphère de cette dernière et ces métaux semblent eux aussi contribuer à son réchauffement climatique, sa forme atypique quant à elle serait dûe à sa proximité de son étoile, « elle est sur le point d’être déchirée par la gravité de l’étoile » note la NASA.

WASP-121 b orbite tellement près de son étoile, qu’elle menace de se déchirer sous l’effet de la gravité

C’est le télescope Hubble, fruit de la collaboration sans précèdent entre l’agence européenne et la NASA qui a servi à la découverte de la WASP-121b, le spectromètre STIS ‘Space Telescope Imaging spectrograph’, l’un des instruments scientifiques embarqués à son bord a permis quant à lui de repérer par les ultraviolets le fer et le magnésium en train de s’échapper de l’atmosphère de l’exoplanète alors qu’elle passait devant son étoile.

En mars 2021, un télescope spatial du nom de James-Webb va être lancé et saisi par la NASA, il servira à repérer l’éventuelle présence d’eau et de dioxyde de carbone dans l’atmosphère, ces données seront couplées à celles déjà obtenues permettant ainsi aux scientifiques d’identifier la composition chimique de l’atmosphère de cette mystérieuse exoplanète.

Sarah Bencheikh - PolytechMag septembre 2019



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